Josh Tsujimoto frequentemente usa uma camisa do Sabres com o número 74 e seu apelido quando vai aos jogos em casa no KeyBank Center em Buffalo. Este presente de seu pai, Paul, é um símbolo tangível de um legado familiar que já dura cinco décadas. Porém, não é incomum ver outras camisas com o nome Tsujimoto na virilha.

“Você está indo para um jogo do Sabre e provavelmente verá algumas camisas do Taro”, diz John Boutet, presidente do Greater Buffalo Sports Hall of Fame. «Algumas pessoas têm o número correto, que é 13. Foi designado como 13. Algumas pessoas usam 74 porque foi o ano em que ocorreu este acontecimento.»

A camisa se tornou um clássico cult porque a lenda de Taro Tsujimoto não é apenas uma história de família; É uma pena interna mantida viva pelos Sabres há 50 anos.

“Algumas pessoas reconhecem”, Josh disse em sua camisa. “Muitos visitantes não conhecem a história. Então eu digo: 'Não é real. Mas há uma página na Wikipédia.'”

Taro Tsujimoto foi selecionado pelo Buffalo Sabres na 11ª rodada do draft de 1974. O guia oficial da equipe ainda lista Tsujimoto entre as escolhas daquele ano, como a 183ª escolha geral, um zagueiro do Tokyo Katanas. Porém, o guia oficial da NHL não reconhece Tsujimoto, porque ele nunca existiu.

O draft de 1974 foi único na história da liga, realizado secretamente para evitar que a rival WHA perdesse jogadores. Como você equipa suas seleções por telefone, o processo era tão tedioso que alguns desistiam de suas seleções. Mas os Sabers decidirão enviar uma mensagem: selecionar um jogador fictício para mostrar sua insatisfação com o formato do draft.

Quatro pessoas estavam no comando do draft do Sabers: o gerente geral Punch Imlach, o técnico Floyd Smith, o diretor de olheiros John Andersen e o diretor de relações públicas Paul Wieland. Wieland sugeriu inventar um jogador para irritar a liga. Imlach aprovou a ideia, e Wieland usou o nome Tsujimoto, inspirado em uma loja local.

A pena foi tanta que até um armário foi preparado para Tsujimoto no campo de treinamento dos Sabres. A história ganhou vida própria, com a produção de adesivos e até caixas de caminhão Tsujimoto. Mesmo que a NHL tenha eventualmente removido o nome de Tsujimoto dos registros oficiais, a lenda persiste em Buffalo.

Paul Tsujimoto diz que revelou a história ao seu filho Josh quando ele tinha quase oito anos. Bem, Josh aprecia que a história continue, servindo como uma maneira divertida de aprender sobre Wieland, o criador da farsa.

A criação de Wieland transformou Tsujimoto em um herói popular, uma lenda que ainda vive 50 anos depois.